He intentado ir al supermercado y me quedo en cama varios días después.

He intentado ir al supermercado y me quedo en cama varios días después.

Si la pandemia hasta ahora es una indicación, es probable que se lleve a cabo un programa de vacunación en un contexto de partidismo y desinformación. Ya se están difundiendo teorías de conspiración sobre una vacuna COVID-19, algunas de ellas francamente extravagantes. Pero el énfasis en la velocidad, como en la “Operación Warp Speed”, también ha creado preocupaciones reales sobre las vacunas que se apresuran a salir al mercado. En una audiencia en el Congreso con cinco fabricantes de vacunas el martes, los funcionarios de la compañía tuvieron que rechazar repetidamente la idea de que la industria podría tomar atajos para una vacuna COVID-19.

“Estaremos en una situación en la que algunas personas estarán desesperadas por vacunarse y algunas personas tendrán miedo de vacunarse. Y probablemente habrá muchas personas en el medio que son un poco de ambas cosas o no están seguras”, dice Michael Stoto, investigador de salud pública en la Universidad de Georgetown. Una vacuna, especialmente una novedosa que no ofrece una protección completa contra el COVID-19, requerirá una comunicación cuidadosa sobre el riesgo. “El hecho de que no podamos aclararnos sobre el uso de máscaras lo hará más difícil”, agrega. Dada la cantidad de estadounidenses que actualmente no están seguros o se oponen a recibir una vacuna COVID-19, Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, advirtió que incluso una vacuna podría no lograr que el país alcance la inmunidad colectiva si mucha gente lo rechaza.

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Para los estadounidenses que depositan sus esperanzas en una vacuna, un lanzamiento fallido podría parecer otro ejemplo más de fracaso en tiempos de COVID-19. Eso podría tener consecuencias desastrosas que duran mucho más allá de la propia pandemia. A Brunson le preocupa que tal escenario pueda socavar la confianza en la experiencia en salud pública y en todas las vacunas. “Ambos serían desastres”, dice, “además de que el propio COVID sea un desastre”. Podría significar, por ejemplo, más rebrotes de enfermedades prevenibles por vacunación como el sarampión y un desafío aún mayor al luchar contra futuras pandemias.

A pesar de todas las incertidumbres que quedan por delante para una vacuna COVID-19, varios expertos estaban dispuestos a hacer una predicción. “Creo que la pregunta que es fácil de responder es: ‘¿Este virus va a desaparecer?’ Y la respuesta es ‘No'”, dice Karron, el experto en vacunas de Johns Hopkins. El virus ya está demasiado extendido. Una vacuna aún podría mitigar los casos graves; podría hacer que convivir con COVID-19 sea más fácil. Es probable que el virus haya llegado para quedarse, pero eventualmente, la pandemia terminará.

*Este artículo identificaba originalmente a AstraZeneca como una empresa biotecnológica británico-suiza.

Para Vonny LeClerc, el primer día fue el 16 de marzo.

Horas después de que el primer ministro británico, Boris Johnson, instaurara medidas estrictas de distanciamiento social para detener el coronavirus SARS-CoV-2, LeClerc, un periodista con sede en Glasgow, llegó a casa sintiéndose estremecido y sonrojado. Durante los días siguientes, desarrolló tos, dolor en el pecho, dolor en las articulaciones y una sensación de picazón en la piel. Después de una semana de reposo en cama, empezó a mejorar. Pero el día 12, todos los síntomas antiguos regresaron, amplificados y con refuerzos: le dio fiebre intermitente, perdió el sentido del gusto y el olfato y le costaba respirar.

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Cuando hablé con LeClerc el día 66, todavía experimentaba oleadas de síntomas. “Antes de esto, era una mujer sana y en forma de 32 años”, dijo. “Ahora me he visto reducido a no poder pararme en la ducha sin sentirme fatigado. He intentado ir al supermercado y estoy en la cama durante días después. No se parece a nada que haya experimentado antes”. A pesar de sus mejores esfuerzos, LeClerc no ha podido hacerse una prueba, pero “todos los médicos con los que he hablado dicen que no hay duda de que esto ha sido COVID”, dijo. Hoy es el día 80.

El COVID-19 existe desde hace menos de seis meses y es fácil olvidar lo poco que sabemos al respecto. La opinión estándar es que una minoría de las personas infectadas, que suelen ser personas mayores o tienen problemas de salud preexistentes, terminan en cuidados intensivos y requieren oxígeno o un ventilador. Alrededor del 80 por ciento de las infecciones, según la Organización Mundial de la Salud, “son leves o asintomáticas”, y los pacientes se recuperan después de dos semanas, en promedio. Sin embargo, los grupos de apoyo en Slack y Facebook albergan a miles de personas como LeClerc, que dicen que han estado luchando con síntomas graves de COVID-19 durante al menos un mes, si no dos o tres. Algunos se llaman a sí mismos “a largo plazo” o “transportistas de larga distancia”.

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Entrevisté a nueve de ellos para esta historia, todos los cuales comparten puntos en común. La mayoría nunca ha sido ingresada en una UCI ni se ha conectado a un ventilador, por lo que sus casos técnicamente cuentan como “leves”. Sin embargo, sus vidas se han visto truncadas por oleadas incesantes y continuas de síntomas que dificultan la concentración, el ejercicio o la realización de tareas físicas sencillas. La mayoría son jóvenes. La mayoría estaban previamente en forma y saludables. “Es leve en relación con morir en un hospital, pero este virus ha arruinado mi vida”, dijo LeClerc. “Incluso leer un libro es desafiante y agotador. Las pequeñas alegrías que otras personas están experimentando en el encierro (yoga, hornear pan) están más allá de las posibilidades para mí”.

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Aunque el mundo está consumido por la preocupación por el COVID-19, los transportistas de larga distancia han quedado en gran parte fuera de la narrativa y excluidos de las cifras que definen la pandemia. Puedo abrir un tablero en línea que revela la cantidad de casos confirmados, hospitalizaciones, muertes y recuperaciones, pero LeClerc no entra en ninguna de esas categorías. Ella y otros están atrapados en un limbo estadístico, sin contar y por lo tanto pasados ​​por alto.

Algunos han sido diagnosticados a través de pruebas, mientras que a otros, como LeClerc, sus médicos les han dicho que es casi seguro que tienen COVID-19. Aún así, muchos viajeros de larga distancia se han enfrentado a la incredulidad de amigos y profesionales médicos porque no se ajustan al perfil típico de la enfermedad. Las personas se han preguntado cómo es posible que estén tan enfermas durante tanto tiempo, o si simplemente están estresadas o ansiosas. “Se siente como si nadie entendiera”, dijo Chloe Kaplan de Washington, DC, quien trabaja en educación y está en el día 78. “No creo que la gente sea consciente del término medio, donde te deja boquiabierto durante semanas. , y no mueres ni tienes un caso leve.”

La noción de que la mayoría de los casos son leves y breves refuerza la creencia de que solo los enfermos y los ancianos necesitan aislarse, y que todos los demás pueden infectarse y terminar con eso. “Establece un marco en el que ‘no esconderse’ de la enfermedad parece una empresa manejable y sensata”, escribe Felicity Callard, geógrafa de la Universidad de Glasgow, que se encuentra en el día 77. A medida que el discurso sobre la pandemia pasa a hablar de una segunda ola, los transportistas de larga distancia que todavía están lidiando con las consecuencias de la primera ola se sienten frustrados. “Me han preocupado mucho los amigos y familiares que simplemente no se toman esto en serio porque creen que eres asintomático o estás muerto”, dijo Hannah Davis, una artista de la ciudad de Nueva York, que está en el día 71. “Esto el término medio ha sido un infierno”.

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“Ha sido como nada más en la Tierra”, dijo Paul Garner, quien anteriormente padeció el dengue y la malaria, y actualmente se encuentra en el día 77 de COVID-19. Garner, profesor de enfermedades infecciosas en la Escuela de Medicina Tropical de Liverpool, dirige una organización de renombre que revisa la evidencia científica sobre la prevención y el tratamiento de infecciones. Dio negativo el día 63. Había esperado a hacerse una prueba de COVID-19 en parte para preservarlos para los trabajadores de la salud y en parte porque, en un momento, pensó que iba a morir. “Sabía que tenía la enfermedad; no podía haber sido otra cosa”, me dijo. Le pregunté por qué pensaba que sus síntomas habían persistido. “Honestamente, no lo sé”, dijo. “No entiendo lo que está pasando en mi cuerpo”.

El 17 de marzo, un día después de que LeClerc presentara sus primeros síntomas, el SARS-CoV-2 envió a Fiona Lowenstein al hospital. Nueve días después, después de que le dieron de alta, comenzó un grupo de apoyo de Slack para personas que luchan contra la enfermedad. El grupo, que está afiliado a una organización de bienestar fundada por Lowenstein llamada Body Politic, ha sido un paraíso para los viajeros de larga distancia. Un canal para personas cuyos síntomas han durado más de 30 días tiene más de 3700 miembros.

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“El grupo fue un salvador para mí”, dijo Gina Assaf, consultora de diseño en Washington, DC, que ahora está en el día 77. Ella y otros miembros con experiencia en investigación y diseño de encuestas ahora han muestreado a 640 personas del grupo Body Politic. y más allá. Su informe no es representativo ni está revisado por pares, pero proporciona una instantánea valiosa de la experiencia de larga distancia.

De los encuestados, aproximadamente tres de cada cinco tienen entre 30 y 49 años. Aproximadamente el 56 por ciento no ha sido hospitalizado, mientras que optimove conatal otro 38 por ciento visitó la sala de emergencias pero no fue admitido. Aproximadamente una cuarta parte ha dado positivo por COVID-19 y casi la mitad nunca se ha hecho la prueba. Algunos se enfermaron a mediados de marzo, cuando sus países de origen tenían una gran escasez de pruebas. (La mayoría de los encuestados viven en los EE. UU. y el Reino Unido). A otros se les negaron las pruebas porque sus síntomas no coincidían con el conjunto estándar. Angela Meriquez Vázquez, una activista de niños en Los Ángeles, tenía problemas gastrointestinales y perdió el sentido del olfato, pero como no tenía tos y la fiebre no había superado los 100 grados Fahrenheit, no pasó las pruebas de Los Ángeles. criterios. Cuando se relajaron esos criterios, Vázquez estaba en el día 14. Se hizo una prueba y resultó negativa. (Ella está ahora en el día 69.)

Una cuarta parte de los encuestados en la encuesta de Body Politic dieron negativo, pero eso no significa que no tengan COVID-19. Las pruebas de diagnóstico para el SARS-CoV-2 pasan por alto las infecciones hasta en un 30 por ciento de las veces, y estos falsos negativos son más probables una semana después de que aparecen los primeros síntomas del paciente. En la encuesta de Body Politic, los encuestados con resultados negativos en las pruebas fueron evaluados una semana después que los que dieron positivos, en promedio, pero los grupos no difirieron en su incidencia de 60 síntomas diferentes a lo largo del tiempo. Esos patrones coincidentes sugieren fuertemente que aquellos con pruebas negativas están lidiando con la misma enfermedad. También sugieren que se ha subestimado el verdadero alcance de la pandemia, no solo por la falta generalizada de pruebas, sino porque muchas personas que se hacen las pruebas reciben falsos negativos.

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COVID-19 afecta a muchos órganos diferentes, eso ahora está claro. Pero en marzo, cuando muchos transportistas de larga distancia se enfermaron por primera vez con problemas intestinales, cardíacos y cerebrales, la enfermedad todavía se consideraba principalmente respiratoria. Hasta la fecha, el único síntoma neurológico que los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades enumeran en su descripción de COVID-19 es la pérdida del gusto o el olfato. Pero otros síntomas neurológicos son comunes entre los transportistas de larga distancia que respondieron la encuesta de Body Politic.

Muchas personas informaron “nieblas cerebrales” y desafíos de concentración como tos o fiebre. Algunos han experimentado alucinaciones, delirio, pérdida de memoria a corto plazo o sensaciones de vibración extrañas cuando tocan superficies. Es probable que otros tengan problemas con su sistema nervioso simpático, que controla los procesos inconscientes como los latidos del corazón y la respiración: se quedarán sin aliento incluso cuando su nivel de oxígeno sea normal, o experimenten lo que se siente como ataques cardíacos a pesar de las lecturas de EKG y X del tórax. los rayos son claros. Estos síntomas aumentan, disminuyen y se deforman con el tiempo. “Realmente es una sorpresa”, dijo Davis, quien es coautor de la encuesta Body Politic. “Todos los días te despiertas y es posible que tengas un síntoma diferente”.

No está claro por qué sucede esto. Akiko Iwasaki, inmunóloga de Yale, ofrece tres posibilidades. Los transportistas de larga distancia aún podrían albergar virus infecciosos en algún órgano reservorio, que no se detecta en las pruebas que usan hisopos nasales. O fragmentos persistentes de genes virales, aunque no infecciosos, aún pueden desencadenar una reacción inmunológica violenta, como si “estuvieras reaccionando al fantasma de un virus”, dice Iwasaki. Lo más probable es que el virus haya desaparecido, pero el sistema inmunitario, al haber sido provocado por él, está atascado en un estado hiperactivo persistente.

Es difícil distinguir entre estas hipótesis, porque el SARS-CoV-2 es nuevo y porque las consecuencias de las infecciones virales no se conocen bien. Muchas enfermedades causan síntomas duraderos, pero estos pueden pasar desapercibidos como tendencias a menos que las epidemias sean especialmente grandes. “Casi todas las personas con Ébola tienen alguna complicación crónica a largo plazo, desde sutiles hasta obviamente debilitantes”, dice Craig Spencer, del Centro Médico de la Universidad de Columbia, quien contrajo el virus él mismo en 2014. Algunos de esos problemas persistentes se observaron durante los primeros años. Los brotes de ébola, pero no fueron muy apreciados hasta que 28,600 personas se infectaron en África occidental entre 2013 y 2016.

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La magnitud de la pandemia de COVID-19, que llegó a más de 6 millones de casos confirmados en todo el mundo en cuestión de meses, significa que los transportistas de larga distancia ahora se encuentran en cantidades suficientes para dar forma a su propia narrativa.

A medida que continúa la pandemia, los transportistas de larga distancia navegan por un paisaje de incertidumbre y miedo con un mapa cuyos puntos de referencia no reflejan su entorno. Si sus síntomas duran más de dos semanas, ¿cuánto tiempo debe esperar estar enfermo? Si difieren de la lista oficial, ¿cómo sabes cuáles son importantes? “Soy muy consciente de mi cuerpo en todo momento del día”, me dijo LeClerc. “Reduce todo tu mundo a una respuesta casi reptiliana a tu entorno”.

Si todavía tiene síntomas, ¿podría infectar a alguien más si sale de su casa? Garner, el experto en enfermedades infecciosas, confía en que hasta ahora ya no está diseminando virus vivos. Pero Meg Hamilton, que es estudiante de enfermería en Odenton, Maryland y, para ser sincero, mi cuñada, dijo que su departamento de salud local la consideraba contagiosa siempre que tuviera fiebre; ella está en el día 56 y solo ha tenido algunas lecturas de temperatura normales. Davis dijo que ella y su pareja, que viven en diferentes apartamentos, hablaron sobre los riesgos y decidieron reunirse el día 59. Hasta entonces, había estado lidiando sola con dos meses de COVID-19.

El aislamiento de la pandemia ha sido bastante duro para muchas personas sanas. Pero ha exacerbado las mentes confusas, la fatiga intensa y el miedo perpetuo a los síntomas erráticos con los que también están lidiando los transportistas de larga distancia. “Juega con tu cabeza, hombre”, dijo Garner. Algunos se sienten culpables por estar incapacitados a pesar de que sus casos son “leves”. Algunos comienzan a dudar o culparse a sí mismos. En su cuarta semana de fiebre, Hamilton comenzó a preocuparse obsesivamente por haber estado usando su termómetro incorrectamente.

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